Det började med en grupp Motalaföretagare som önskade samverka och arbeta tillsammans med kommunens organisationer och föreningar för att få fart på en tillväxt som under flera år gått bakåt.
– Det rådde kris i Motala helt enkelt, säger Joakim Ljungqvist, vd på Tillväxt Motala AB, som bildades ur medlemsföreningen år 2011. Under åren 2000 till 2012 försvann 3700 arbetstillfällen då bland annat flera av industrins stora arbetsgivare försvann. Naturligtvis påverkade detta även småföretagarna och Motala hamnade i en tuff sits.

Med en historia där Motalaborna alltid haft trygghet i de stora industrierna fanns inte någon naturlig entreprenörsanda. Det här var en ny situation för alla och Motala hamnade plötsligt i botten på rankningslistor gällande nyföretagande, UF- engagemang bland skolungdomar och bland de tio sämsta städerna i Sverige när det kom till ungdomsarbetslöshet.
– År 2013 var trettio procent av ungdomarna i Motala arbetslösa, berättar Joakim. Framtidsutsikterna var inte direkt muntra, och befolkningstalen minskade. Det var i det här skedet Tillväxt Motala AB fick i uppdrag av kommunen att hjälpa till att vända skutan.

Joakim berättar om hårt slit och lyckliga omständigheter som tillsammans bidragit till att Motala idag är en blomstrande kommun med en helt ny optimism bland såväl invånare som företagare.
– Staten bestämde sig för att satsa 4,5 miljarder kronor på infrastrukturprojektet ”BanaVäg Motala-Mjölby” som innefattade en utbyggd järnvägsförbindelse till Mjölby (och i förlängningen till Linköping) samt den bro som förbinder Motalas södra och norra infart. Projektet invigdes år 2013, och vi insåg att det här skulle vi kunna utnyttja!
Med över sjutton års erfarenhet inom marknadskommunikation och arbete med varumärkesstrategier inom mediabranschen i Stockholm var Joakim redo att överföra sina kunskaper till ett nytt sammanhang. Han längtade hem till Östergötland, till rötter, familj och vänner och efter fem år inom tillväxtnäringen i Linköping bar vägen hem till Motala igen då han blev erbjuden tjänsten som vd för Tillväxt Motala AB. En utmaning som lät för spännande för att tacka nej till.
– Vi jobbade stenhårt med att hitta hur vi skulle marknadsföra Motala som varumärke, berättar han. Många kommuner hade lyckats bra innan oss, så jag ringde till en mängd kommuner runt om i Sverige, som givmilt delade med sig av tankar och idéer. Vi undersökte hur man uppfattade Motala, som invånare i staden, som Linköpings- eller Norrköpingsbo och så vidare. Vi tog reda på vilken bild omvärlden hade av oss och mejslade ut vad vi ville skulle vara signifikativt och unikt för Motala som plats.
Joakim berättar om den ”hallelujah-moment- kraft” som uppstod när fler och fler anslöt sig och verkligen ville vara med och göra något.
– I undersökningar om var man väljer att bo är närheten till vatten en faktor som ofta kommer högt upp på önskelistorna, fortsätter han. Och i Motala har vi ju sannerligen mycket vatten. Vättern, Vätternrundan, Göta kanal och Varamon, så det blev naturligt att jobba med begreppet Östergötlands Sjöstad, ett namn som både markerar plats och position på en gång.

Han berättar om den tävling i sociala medier som uppmanade människor att skicka in bilder som svar på frågan ”Vad betyder Motala, Östergötlands sjöstad för dig?” och hur alla de tusentals bilder som kom in faktiskt förändrade Motalabornas syn på sig egen stad. Man bytte fokus från de negativa attributen till att lyfta fram det man var stolt över, och det märktes.
– Det är otroligt roligt att ha fått följa den här utvecklingen, ler Joakim och är med all rätt stolt. Föreningen Tillväxt Motala har växt från cirka femtio till över 300 medlemsföretag och är idag en av Sveriges största lokala företagarföreningar. Arbetslösheten bland de unga har minskat med 50 %, arbetstillfällena har ökat med 700 och det finns 200 fler arbetsplatser idag än när siffran låg i botten. Befolkningen har ökat med närmare 1400 invånare, något vi bland annat kan tacka infrastruktursatsningen för. Nu finns det möjlighet att arbeta i till exempel Linköping men hitta sitt drömboende i Motala och vi är med och kompetensförsörjer hela regionen. Och det känns både stort och viktigt.

Det lyser av tillförsikt och stolthet om Joakim när han berättar om känslan att vara med och ta sitt ansvar för regionens utveckling och tillväxt. Som komplement till Kolmården, Astrid Lindgrens värld, Reijmyre Glasbruk och slussarna i Berg för att nämna några av regionens turistmål, drar Motala varje år tiotusentals besökare till Vätternrundan. Man är starkt förknippad med Göta Kanal genom Baltzar von Platen och stoltserar med norra Europas största insjöbad Varamobaden. Men man nöjer sig inte där.
– Nu i oktober kommer Vättern Bike Games att gå av stapeln på Dunteberget. Något som förlänger turistsäsongen. Och så kan jag ju inte låta bli att nämna Lalandia. Vad den etableringen kommer betyda för Motala och regionen kan vi bara sia om- och naturligtvis göra vårt allra bästa för att ta tillvara på, så mycket det bara går!

 

TEXT: Mirjam Lindahl
FOTO: Mirjam Lindahl